March 21, 2020

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부러진 팔을 고정시키고 붕대로 감은 고디머 백작은 식은 차로 입술을 적신 후 말을 이었다.
“당신들은 이미 한 번 암살자들과 부딪혔다고 했지 않소? 그 때 그들은 엉뚱한 카모르트의 사신만 죽이고 당신들은 상처 하나 내지 못했소. 몇 명이나 공격을 가해왔다고 했소?”
“마흔 명 정도. 카모르트 남부 산을 넘던 중이었소.”
쉐이든이 대답했다.
“마흔 명이 기습했는데도 암살에 실패했다면 이제 당신들이 수도로 진입하는 걸 막으려면 군대라도 끌고 와야 할 거요. 하지만 그 정도 인원을 썼다간 누가 배후였는지 들통날 게 뻔하지. 그래서 암살의 목표를 바꾼거요.”
“백작으로 말입니까?”
카셀이 물었다.
“물론 날 죽이진 못하오. 나 정도 지위를 가진 자를 죽이는 건 이 일의 배후가 누구이건 위험한 일이지. 그리고 생각해 보시오. 죽이지 않는 게 더 효과적이오. 이번 일이 알려진다면 아마 어느 누구도 당신들을 도우려 하지 않을 테니까.”
“그 암살자가 당신에게 뭐라고 했습니까?”
“하얀 늑대들을 가까이 하지 말라고...... 그뿐이었소.”
그는 다시 찻잔에 입을 가져갔다.
“아, 물론 나는 계속 당신들을 도울 것이오. 그 점은 염려하지 않으셔도 좋소.”
“아닙니다. 아무래도 백작께서는 그 암살자의 말을 듣는 것이 좋겠습니다.”
카셀이 말했다.
“나보고 죽음을 두려워하며 신의를 저버리란 말이오? 그것은 왕실에 대한 배반과도 같소. 그리고 앤플러는 뭣 때문에 죽어야 한 거요?”
백작은 화를 참는 낮은 목소리로 말했다.
“들어보십시오, 백작.”
카셀은 차분하게 말했다. 여행 준비를 끝낸 하얀 늑대들은 모두 백작의 주위에 앉아 있었다. 카셀은 모두와 상의한 끝에 내린 결론을 말한다는 뜻으로, 그들을 쭉 훑어보았다.
“앞으로의 정치적 외교에 있어 우리는 당신의 힘을 꼭 필요로 합니다. 하지만 그건 아주 결정적인 순간에 한 번이면 족합니다. 경제적 후원이나 여행을 같이 하는 것은 의미도 없을뿐더러, 어제와 같이 당신의 위험만 가중시킨 따름이죠. 그러니 지금은 암살자의 말을 듣는 것처럼 우리를 내쫓으십시오. 하지만 우리는 당신을 믿고 있겠습니다.”
“내키지 않는군요. 그럼 내가 어떻게 하면 좋겠소?”
“우리는 따로 노르만트를 향해 떠나겠습니다. 그리고 백작께서는 팔의 치료에 전념하시다가 왕의 호출이 있게 되면 수도로 오십시오. 그 다음은 당신의 뜻대로 행동하면 됩니다. 당신이 정말 왕실에 충성을 다하고 있다면, 어떤 행동을 하든 그것은 우리와 뜻을 같이 하게 되는 일일 것입니다.”
“자신이 없군요. 하지만 당신들이 원한다면 그렇게 하겠소. 또 다른 건 없소? 여행 경비라든가......”
카셀은 없다고 하려다가 아즈윈을 힐끔 쳐다본 후 말했다.
“돈을 좀 빌려주십시오. 여행 경비가 떨어져가던 참입니다. 그 외에는 필요한 게 없습니다.”
백작은 의외의 말에 잠깐 고개를 갸웃했다가 웃었다.
“원하는 금액을 말씀하시오. 내 드리리다.”

저택을 나선 후에도 그들은 꺼림칙한 기분을 떨칠수가 없었다. 마을로 로일을 찾으러 간 셋 중 쉐이든이 제일 먼저 저택에 도착했는데, 그 때는 이미 성문을 지키던 경비들이 모두 죽어있었다.
그가 여린 정문으로 뛰어 들어가더니 그곳에는 아주 덩치 큰 암살자와 키 작은 암살자 둘이 서 있었다. 키 작은 쪽은 알고 보니 던멜에게 팔을 잃은 마법사였고, 덩치 큰 쪽은 게랄드에게 한 방 맞은 암살자였다. 쉐이든이 창을 치켜들고 누구냐고 소리치자 그들은 어둠 속에서 증발해 버렸다.
“속임수가 아니라, 마법일거야. 우리와 싸울 때도 그런 식으로 사라졌거든. 그런 마법을 쓸 줄 아는 마법사가 있다고 했어.”
아즈윈이 말했다.
“그들은 우리와의 싸움에서 패해 달아났다기 보다 처음부터 싸울 계획이 없었으며, 예정대로 움직인 거라고 봐야 해. 우리를 목표로 해서 싸움을 걸었다면 팔 하나 잃었다고 달아날리 없지. 그런데 이건 뭔가 수상해.”
어깨에 짊어진 창을 툭툭 치며 쉐이든이 말했다.
“백작에게만 큰 죄를 진 셈이야. 그리고 그의 말대로 노르만트에 가면 아무도 우리의 편이 되어주지 않을 거야.”
카셀이 멀어져가는 저택 쪽을 바라보며 말했다.
“주위에 온통 적뿐인 세상, 뭐, 새로울 것도 없네.”
게랄드가 당당하게 말하자, 아즈윈이 툭 내뱉었다.
“너야 워낙 인기가 없었을 테니까.”
“그런 뜻이 아닌 거 알잖아.”
“물론 알아.”
“너 진짜!”
게랄드가 마침내 저택을 떠나면서 받아낸 도끼를 치켜들자, 아즈윈은 벌써 저만치 달아나 있었다. 카셀은 소리 없이 웃었다.

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